Syria, Climate Change, Instability, Revolution

This paper by William Polk, in The Atlantic, is enlightening. I have taken this long excerpt from it (the same as Digby has) because I feel it is something extremely important to know, and if you don’t read the whole piece at the link then please read this section at the very least. The whole work focuses on the deliberations to throw bombs at Syria, but this part is really eye-opening. This may well be the future for many, many other places on earth.

(Dieser Artikel aus The Atlantic ist erleuchtend. Ich nahm davon diesen langen Textauschnitt weil ich’s für extrem wichtig halte. Der ganze Artikel (in englisch) ist ziehmlich lang aber sehr lesenswert — der Schwerpunkt ist die Frage, was die Vereinigten Staaten über Syria tun soll, aber dieser Auschnitt erzählt vielleicht die Zukünft vielen anderen Länder.)

Syria has been convulsed by civil war since climate change came to Syria with a vengeance. Drought devastated the country from 2006 to 2011.  Rainfall in most of the country fell below eight inches (20 cm) a year, the absolute minimum needed to sustain un-irrigated farming. Desperate for water, farmers began to tap aquifers with tens of thousands of new well.  But, as they did, the water table quickly dropped to a level below which their pumps could lift it.

(Seit dem Klimawandel mit Vehemenz dort gekommen ist, wurde Syria von einem Bürgerkrieg erschüttert.  Von 2006 bis 2011 wurde das Land von Dürre verwüstet. Die Niederschlagsmenge im Grossteil des Landes fiel unter 20 cm, das absolute Minimum nötig, um ein Landwirtschaft ohne Bewässerungssystem zu erhalten. Im ihrer Notlage fingen syrische Bauer an,  mit zehntausende neue Quellen das Grundwasser zu erschliessen, doch ist der Grundwasserspiegel dann schnell unter das Erreichen die Pumpen niedergesunken.)

[USDA Foreign Agricultural Service, Commodity Intelligence Report, May 9, 2008]

In some areas, all agriculture ceased.  In others crop failures reached 75%.  And generally as much as 85% of livestock died of thirst or hunger.  Hundreds of thousands  of Syria’s farmers gave up, abandoned their farms and fled to the cities and towns in search of almost non-existent jobs and severely short food supplies.  Outside observers including UN experts estimated that between 2 and 3  million of Syria’s 10 million rural inhabitants were reduced to “extreme poverty.”

(In einigen Bereichen wurde alle Landwirtschaft beendet, in anderen  wurde der Ernteausfall bis 75 Prozent. 85 Prozent der Nutztiere sind vom Hunger oder  Durst gestorben. Hundertausende syrische Bauer gaben auf, verliess ihre Höfe und flohen vor den drohenden Armut in die Städte.  Zwischen 2 und 3 Millionen Landbewohner gerieten in äuserste Armut.)

The domestic Syrian refugees immediately found that they had to compete not only with one another for scarce food, water and jobs, but also with the already existing foreign refugee population.  Syria already was a refuge for quarter of a million Palestinians and about a hundred thousand people who had fled the war and occupation of Iraq.  Formerly prosperous farmers were lucky to get jobs as hawkers or street sweepers.  And in the desperation of the times, hostilities erupted among groups that were competing just to survive.

(In der Städte mussten die inländische Flüchtlinge  für knappe Lebensmitteln, Wasser und Arbeit nicht nur miteinander konkurrieren, sondern auch mit einer massiven palästinensischer und irakischer Flüchtlingspopulation. Konflikten unter den verschiedenen Gruppen sind ausgebrochen.)

Survival was the key issue.  The senior UN Food and Agriculture Organization (FAO) representative in Syria turned to the USAID program for help. Terming the situation “a perfect storm,” in November 2008, he warned  that Syria faced “social destruction.” He noted that the Syrian Minister of Agriculture had “stated publicly that [the]  economic and social fallout from the drought was ‘beyond our capacity as a country to deal with.’”  But, his appeal fell on deaf ears:  the USAID director commented that “we question whether limited USG resources should be directed toward this appeal at this time.”  (reported on November 26, 2008 in cable 08DAMASCUS847_a to Washington and “leaked” to Wikileaks )

(Der oberste Vertreter der Ernährungs- und Landwirtschaftsorgnaisation der Vereinten Nationen in Syria, in einem November 2008 Appell an USAID, nannte den Situation einen “perfect storm”, und schrieb daß der syrische Landwirschaftsminister offentlich sagte,  die ökonomischen und sozielen Konsequenzen “übersteigen unsere Mittel”. Vergebens: der Chef des USAIDs bezweifelte die Ausrichtung von Hilfe [aus einem an Wikileaks zugespielten Drahtbericht nach Washington.])

Whether or not this was a wise decision, we now know that the Syrian government made the situation much worse by its next action. Lured by the high price of wheat on the world market, it sold its reserves. In 2006, according to the US Department of Agriculture, it sold 1,500,000 metric tons or twice as much as in the previous year.  The next year it had little left to export; in 2008 and for the rest of the drought years it had to import enough wheat to keep its citizens alive.

So tens of thousands of frightened, angry, hungry and impoverished former farmers flooded constituted a “tinder” that was ready to catch fire.  The spark was struck on March 15, 2011  when a relatively small group gathered in the town of Daraa to protest against government failure to help them.  Instead of meeting with the protestors and at least hearing their complaints, the government cracked down on them as subversives.  The Assads, who had ruled the country since 1971,  were not known for political openness or popular sensitivity.   And their action backfired.  Riots broke out all over the country,  As they did, the Assads attempted to quell them with military force.  They failed to do so and, as outside help – money from the Gulf states and Muslim “freedom fighters” from  the rest of the world – poured into the country, the government lost control over 30% of the country’s rural areas and perhaps half of its population.  By the spring of 2013, according to the United Nations High Commission for Refugees (UNHCR), upwards of 100,000 people had been killed in the fighting, perhaps 2 million have lost their homes and upwards of 2 million have fled abroad.  Additionally, vast amounts of infrastructure, virtually whole cities like Aleppo, have been destroyed.

(Die syrische Regierung verschärfte die Situation mit ihrer Entscheidung,  für einen hohen Profit ihren Weizenreserven zu verkaufen. Ab 2008 musste Syria Weizen importieren.
Und so zehntausende von Angst, Wut und Hunger geplagte ehemalige Bauer bezeichneten einen Pulverfass. Am 15 März 2011 demonstrierte eine ziehmlich kleine Gruppe in der Stadt Daraa. Statt mit den Demonstranten zu treffen, ging die Regierung hart gegen sie und nannte sie Staatsfeinde. Die Assad Familie, seit 1971 an der Macht, sind weder politisch offen, noch sensibel über ihre Popularität. Ihr Plan scheiterte. Unruhen brachen im ganzen Land aus, und wurden versucht mit militärischer Macht niederzuschlagen, ohne Erfolg. Als Geld aus der äuseren Welt hineinfloss, verlor die Regierung ihre Kontrolle über 30 Prozent der ländlichen Gebiete. Im Frühling 2013 berichtete der Hochkommissar der Vereinten Nationen für Flüchtlinge,  über 100.000 Leute starb in den Konflikt, ca. 2 Millionen verloren ihre  Zuhause und über 2 Millionen flohen ins Ausland. Zusätzlich gibt es massive Zerstörungen Infrastruktur und ganzen Städte wie z.B. Aleppo.)

That’s how this all came about, and it won’t be the last time something like this happens. It might just be the beginning.

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